Сколько китайских стартапов по AI-чипам выживет?

Компьютерные процессоры на печатной плате со светящимися дорожками (Источник изображения: Bigstock/Usis)

(автор статьи — Стьюарт Рэндалл)

Baidu, Alibaba и Tencent входят в тройку крупнейших инвесторов в AI-стартапы. Основная часть такого финансирования идёт тем, кто сосредоточен на прикладном уровне или алгоритмах. В то время как три технологических гиганта до сих пор осуществляли только стратегические инвестиции, в последнее время в этой области также наблюдается поток государственного и венчурного финансирования. Baidu и Alibaba также перешли к самостоятельной разработке чипов.

Число стартапов, в которые инвестируют крупные китайские компании

Диаграмма: Карстон Элмгрен, источник: MIT/Huxiu

Эти новые производители чипов обычно относятся к трём основным категориям — чисто полупроводниковые стартапы без собственных производственных мощностей (передают производство на аутсорсинг), стартапы алгоритмов, которые переходят к разработке чипов, и интернет-компании, которые также пробуют заниматься разработкой.

В общей сложности я могу вспомнить по крайней мере 20 китайских компаний из этих категорий, разрабатывающих AI-чипы. Я уверен, что их гораздо больше в промышленных масштабах. Традиционные разработчики без производственных мощностей в Китае тоже все чаще и чаще создают собственные AI-чипы, повышая конкурентность рынка.

Не только в Китае компании, не занимающиеся традиционно разработкой чипов, такие как Baidu и Alibaba, переходят к проектированию. В США множество крупных компаний, таких как Tesla, Google, Amazon, Microsoft, Facebook и Apple, разрабатывают собственные AI-чипы в собственных целях. Как могут стартапы AI-чипов из Китая и США надеяться на долгое существование, когда они сталкиваются с конкуренцией со стороны гигантов, которые могут похвастаться такой технической и экономической мощью?

Вертикальная интеграция представляет угрозу не только для стартапов, но и для традиционных разработчиков чипов, которые ранее считали интернет-компании своими клиентами. Эта динамика будет формировать отрасль в обоих странах на долгие годы.

Эти стартапы быстро перешли от сжигания денег венчурных компаний к разработке архитектурных инноваций, и теперь им фактически поручено найти клиентов на очень конкурентном рынке. Специалисты из отрасли говорят, что стартапам становится все труднее дифференцироваться, и любой опоздавший к столу будет бороться за то, чтобы привнести что-то уникальное и новое.

Те, кто действительно внедряет инновации и преследует новые технологии, такие как аналоговые вычисления, вычисления в памяти и нейроморфные вычисления, заслуживают внимания, но им придётся пройти гораздо более длинный путь, чтобы вывести коммерческий продукт на рынок.

«Китайские» чипы

С точки зрения аппаратной разработки, эти китайские AI-чипы не обязательно китайские. Поскольку большинство компаний работают в сжатые сроки, они, как правило, лицензируют интеллектуальную собственность, а не разрабатывают собственную. Большинство из тех, с кем я говорил, получат лицензии на использование сетей, которые связывают вместе элементы конструкции, так называемое межпроцессорное соединение. Они также полагаются на инструменты разработки и отладки таких компаний, как Lauterbach. Это не говоря уже о том, что для производства чипов более высокого класса в основном используется TSMC. Конечно, большая часть конструкций также использует ядра Arm. Некоторые из них, с которыми я говорил, разработали собственный графический процессор или пользовательское ядро нейронной сети, но у большинства нет ни времени, ни ресурсов для этого. При это венчурные компании хотят видеть быстрый возврат инвестиций!

В других отраслях доходность достигается гораздо быстрее. Типичный процесс проектирования полупроводника занимает 18 месяцев и требуюет десятки миллионов долларов для финансирования только первых проектов, поэтому существует реальная необходимость искать клиентов с самого начала.

Некоторые более опытные венчурные капиталисты в производстве чипов в Китае понимают это и более терпеливы, но мы можем ожидать, что некоторые из этих стартапов не выживут в течение следующих нескольких лет, поскольку давление со стороны венчурных капиталистов растёт. Однако сектор будет консолидироваться и по другим причинам. Ожидается, что крупные компании будут захватывать наиболее перспективные стартапы. Тенденция отмечалась уже тогда, когда американский Xilinx, ведущий мировой дизайнер и поставщик программируемых логических устройств, приобрел Пекинского единорога DeePhi в прошлом году. Другие игроки будут приобретать стартапы для выхода на рынок, как это было, когда Alibaba поглотила C-Sky.

На данный момент, я думаю, можно с уверенностью сказать, что необходимость иметь специальное оборудование для AI никуда не исчезнет. Большинство чипов в той или иной степени имеют функциональность AI, и со временем тенденция будет только усиливаться. Конечно, некоторые команды разработчиков должны будут решить, сколько усилий они будут посвящать AI, но учитывая, что почти каждый крупный игрок вовлечен в отрасль, такие функции наверняка станут жизненно важны для большинства будущих проектов.

Для китайских стартапов AI-чипов самое важное — это баланс между выходом на рынок первым, инновационностью и наличием терпеливых инвесторов. Самые успешные будут поглощены или получат больше средств, а лузеры уйдут с рынка. Другая сторона монеты для них заключается в том, что AI и полупроводники — это две области, в которых китайское правительство стремится достичь технологической независимости. Те, кто способен объединить эти вертикали, привлекут много внимания. Но несмотря на это, рынок по-прежнему приближается к насыщению, и выживут только те, кто установит правильный баланс.