Baidu не по карману ставка на искусственный интеллект

Компания Baidu приняла участие на CES Asia 2019, где продемонстрировала достижения своей системы Apollo (Источник изображения: TechNode/ Юджин Тан)

(Автор заметки — Нина Сян)

Прошлогодние потери DeepMind в размере 570 млн долларов раскрыли проблемы сектора ИИ. Однако принадлежащая Alphabet компания не единственная среди активных игроков в этой сфере. Baidu, самый яростный пропагандист ИИ в Китае, возможно, потерял еще больше. Еще хуже то, что ставка компании на искусственный интеллект может повторить судьбу ее неудавшегося перехода из онлайна в офлайн несколько лет назад.

Чтобы преуспеть в будущем компании несомненно должны инвестировать в ИИ, а финансовые потери являются неотъемлемой частью процесса развития и коммерциализации новой технологии. Для Alphabet, чьи доходы в прошлом году составили 137 млрд долларов при 26 млрд операционной прибыли, убытки в полмиллиарда — это разумная цена поддержания конкурентоспособности.

Но у Baidu, чьи акции упали более чем на 50% в последние 5 лет (цена акций Alphabet удвоилась в этот же период), гораздо меньше шансов на ошибки в сфере искусственного интеллекта. Провал или успех стратегии компании в ИИ сыграет более важную роль в определении будущего китайского гиганта.

Вот пара ключевых вопросов:

  • Сколько денег Baidu потратила на развитие ИИ?
  • Каков потенциальный возврат инвестиций на подобный проект?

В своих отчетах компания Baidu (акции торгуются на NASDAQ) не раскрывает финансовые результаты операций в сфере ИИ. Однако согласно доступной информации и отраслевым источникам, Baidu теряет миллиарды долларов на разработках ИИ. А перспективы возврата этих вложений совсем туманны.

Дорога в никуда

Взглянем на инвестиции Baidu в ИИ. Компаниия вложила значительные средства в два крупных проекта: автономное вождение и умные колонки.

Подразделение автономного вождения Apollo является наиболее капиталоемким. Baidu управляет крупнейшим парком тестовых автономных автомобилей в Китае. Согласно отчету правительства Пекина, компания зарегистрировала в столице 45 тестовых автомобилей. Общее число зарегистрированных и незарегистрированных автономных авто Baidu может насчитывать несколько сотен. Стоимость одной такой транспортной единицы —  1-2 млн юаней (140 0000 — 280 000 долларов). По приблизительным подсчетам, на 200 тестовых авто при средней стоимости за единицу Baidu потратила 300 млн юаней на свой испытательный парк.

Автономные автобусы Baidu под названием Apolong должны оказывать транспортные услуги в закрытых зонах наподобие парков на скорости 10 км/ч. Средняя стоимость одной единицы приблизительно составляет 2 млн юаней. Если учитывать цену в 1.5 млн юаней, то Baidu теряет 500 тыс юаней на продаже каждого автобуса. В прошлом году компания объявила о том, что 100-й автобус сошел с конвейера. В таком случае общие инвестиции составили 200 млн юаней, а потери — 50 млн при продаже всех автобусов. Реальные потери могут быть еще выше, поскольку многие автобусы еще находятся на складах и требуют обслуживания.

В отчете за 2-й квартал сказано, что Baidu получила лицензии на 100 тестовых автономных автомобилей — в 5 раз больше ближайшего конкурента. Если учесть, что получение таких разрешений в Китае из-за обязательных испытаний в специализированных центрах требует большего количества финансовых средств, чем где-либо еще, то мы получаем еще одну крупную статью расходов.

Далее следуют затраты на разработчиков ИИ. В команду Apollo входит от 1500 до 2000 человек. По данным платформы по поиску работы Boss Zhipin, cредняя зарплата инженера ИИ в Китае составляет порядка 360 000 юаней в год. Таким образом стоимость содержания целой команды инженеров потребует по меньшей мере 630 млн юаней в год. Реальные затраты могут быть даже выше, поскольку Baidu любит нанимать высококвалифицированных специалистов, а также содержит подразделение в США, где зарплаты еще выше.

Практически невозможно оценить общие затраты Baidu в сфере ИИ — это комплексная задача, с которой может справиться только внутренняя  команда бухгалтеров. В статье указаны только 500 млн долларов затрат на развитие технологий беспилотного вождения и умных колонок — и это только малая часть расходов Baidu.

Реальный размер убытков Baidu можно прикинуть в сравнении с убытками ее конкурентов в сфере автономного вождения. Единственным таким подразделением, которое раскрыло финансовые показатели, стало GM Cruise. В период 2016-2018 гг. оно потеряло 1.5 млрд долларов. Штат Apollo Baidu в размере 1900 человек (компания сокращает свой штат) больше команды GM Cruise в 1000+ человек. Тестовый парк китайской компании солиднее парка конкурента (менее 200 авто). Логично предположить, что за тот же период общие затраты Baidu были выше 1.5 млрд долларов.

Baidu совершила две серьезные ошибки в разработке беспилотников: во-первых, ей следовало выделить подразделение в отдельную компанию, как это сделала Alphabet с Waymo в 2016 году или Didi Chuxing пару недель назад. В индустрии понимают, что потребуется гораздо больше времени для достижения автономности четвертого уровня (L4) и организации сервиса роботакси.  Ранее подразделение Apollo планировало достичь полной автономности на трассах и городских дорогах к 2021 году. Никто из специалистов не верит, что это осуществимо в ближайшей перспективе. Если бы Baidu выделила Apollo в отдельную компанию в прошлом году, то могла привлечь инвестиции по привлекательной оценке. Чем больше времени проходит, тем более реалистичными становятся инвесторы при изучении проектов автономного вождения и их стоимости.

Во-вторых, ставка Baidu на открытую платформу Apollo — путь в никуда. Взяв пример с Google, компания в 2017 году создала открытую платформу Apollo с целью превратить его в Android для автономного вождения. Два года спустя стало ясно, что никто: ни автопроизводители, ни стартапы беспилотников, ни провайдеры технологий не хотят делиться своими данными с другими. Еще один вопрос в том, насколько обмен данными об испытаниях разных моделей в разных локациях и разных дорожных условиях будет полезным для развития технологий автономного вождения. Один из инсайдеров заявил, что открытая экосистема Apollo открыта для одного игрока — и это Apollo от Baidu. Большинство из 145 партнеров Apollo участвуют лишь номинально.

Слабость и ярость

Второе направление крупных затрат Baidu в сфере ИИ — умные колонки. По данным Canalys, компания поставила 11.6 млн умных колонок с 2018 года по 2-й квартал этого года. В результате демпинга цен ниже себестоимости ради захвата рыночной доли Baidu теряет около 200 юаней на одном устройстве, что выливается в 2.3 млрд юаней общих потерь только на продажах.

У Baidu мало шансов сократить затраты в отличии от конкурентов — компания борется за выход на рынок, на котором она изначально слаба. Вице-президент Baidu и глава подразделения «Smart Living» Цзинь Кинь в интервью заявил, что компания попытается монетизировать умные колонки с помощью модели подписки на контент. Однако контент не является сильной стороной Baidu, особенно в свете выхода Toutiao на ее территорию. Apple, например, планирует получить прибыль от колонок через продвижение подписки на Apple Music. Tencent — абсолютный лидер на арене цифровой музыки Китая с долей рынка выше 60%. Даже при увеличении базы пользователей после инвестиций в NetEase Cloud Music доля рынка Baidu измеряется однозначным числом.

Помимо музыки и контента умные колонки могут быть монетизированы в сферах интернет-торговли, умного дома, цифровых платежей, играх и повседневных услуг. Но здесь конкуренты Baidu занимают лучшие позиции и смогут получить дополнительные преимущества от умных колонок. Alibaba может соединить умные колонки с интернет-торговлей. У нее также есть сервисы Alibaba Music и Alibaba Literature. У Tencent есть огромное направление игр, сервисы литературы, музыки и цифровых платежей. Однако ничего из этого не относится к Baidu. Компания откровенно слаба по всем этим направлениям.

Ничего не ясно

На основных проекта в сфере ИИ Baidu теряет в общей сложности несколько млрд долларов. Это достаточно много, ведь за прошлый год ее доходы составили 14.8 млрд долларов, а операционная прибыль — 2 млрд. В инвестировании в ИИ Baidu пошла по стопам Alphabet, чьи доходы и прибыль больше в 10 раз. Но китайский поисковик не может позволить себе увеличить расходы в такой же пропорции.

Надежда, естественно, состоит в том, что крупная ставка на ИИ позволит увядающему гиганту возродиться. Но шансы Baidu преуспеть в этом секторе в ближайшие 5 лет весьма призрачны. Инвесторам стоит быть особо осторожными в отношении проектов Baidu в сфере ИИ и прогнозов их результатов.